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RISC-V impulsa la democratización del hardware de procesamiento

Por esta razón, Intel y ARM manifiestan preocupación por esta tecnología que comenzó como una herramienta educativa.

ElectronicosOnline.com Magazine / Oswaldo Barajas

Intel y ARM, dos de los más grandes fabricantes de microprocesadores de la industria, ahora están preocupados por el rápido crecimiento que ha tenido la tecnología RISC-V entre la comunidad de desarrolladores, incluso entre las empresas que desean optar por desarrollar sus proyectos utilizando sistemas de código abierto u ‘open-source’.

 

Según publica el portal en línea hindustantimes.com, luego de que las tecnologías opensource han revolucionado más visiblemente a la industria del software, ahora intenta hacer lo mismo pero con las arquitecturas de procesamiento de datos, específicamente los microprocesadores.

El reporte sostiene que las grandes compañías tecnológicas han empezado a interesarse por el RISC-V, una arquitectura de hardware de código abierto cuyo propósito es reemplazar el know-how de firmas de propietarias de licencias o IPs para permitir a los interesados realizar actividades de diseño y desarrollo de chips con un estándar de uso libre.

“Aunque es pronto, esto podría crear un nuevo grupo de procesadores que compitan con productos de Intel Corp. y que incluso reduzca el negocio de licenciamiento de ARM Holdings.”, menciona el reporte.

Como muestra de esto, el reporte detalla lo sucedido durante el mes de diciembre de 2019, cuando alrededor de 2 mil personas se dieron cita en una conferencia de desarrolladores celebrada en el Valle del Silicio (California) con el fin de aprender más sobre RISC-V, también conocido como una agrupación de instrucciones que permiten controlar la interface de comunicación entre el software y los dispositivos semiconductores.

Esta creciente comunidad de adeptos ha hecho que en solo unos cuántos años RISC-V haya pasado de ser una herramienta lúdica para la enseñanza de estudiantes de ingeniería, a convertirse en un estándar de código abierto que ha atraído la atención de gigantes tecnológicos como Google, Samsung, Alibabá, Qualcomm y el fabricante de tarjetas gráficas Nvidia.

"La mayoría de las grandes compañías están poniendo esfuerzos sustanciales en RISC-V", comentó Krste Asanovic, científico informático de la Universidad de California (Berkeley) que formó parte del equipo que desarrolló el estándar, y cofundador de SiFive Inc., empresa emergente que comercializa diseños de chips basados en RISC-V.

Otra de las razones por las que esta comunidad ha tenido tanto éxito son las contribuciones de multitudes que han aportado mejoras a la arquitectura, inclusive de las compañías que han decidido participar en este entorno.

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La comunidad de ingenieros y compañías interesados en el hardware de código abierto RISC-V, ahora ha comenzado a preocupar a las compañías propietarias de licenciamiento de IPs Intel y ARM.

 

De esta manera, cuando un nuevo código es compartido a la comunidad, cualquiera puede acceder a este sin tanto problemas o filtros de seguridad y utilizarlo para mejorarlo o aprovecharlo en su proyecto.

Y es que las tecnologías de código abierto han ganado suficiente peso y relevancia por el hecho de que en estas comunidades es común observar la participación de importantes mentes brillantes de la propia industria, mismos que han contribuido al reforzamiento de las tecnologías.

Por ejemplo, después de haber sido despedidos por grandes firmas tecnológicas como Microsoft en los años 90, diversos ingenieros e investigadores expertos en diferentes áreas comenzaron a unirse dando como resultado las bases de lo que ahora conocemos como Internet, teléfonos inteligentes y muchas otras aplicaciones de software.

Otro caso fue el de IBM, que adquirió en 2019 al pionero de código abierto RedHat en el mayor negocio de software de la historia; más recientemente Microsoft se sumó a este club adquiriendo a GitHub, la plataforma más importante de código abierto.

En el caso de la industria de los chips, las ganancias producidas para las compañías que participan en el segmento son de miles de millones de dólares al año, pero las tecnologías opensource apenas están tocando la puerta, y esto precisamente ha comenzado a convertirse en la piedrita en el zapato de estos gigantes de la tecnología.

“Abrir incluso pequeñas partes del proceso de fabricación de chips es un anatema para muchos en esta industria de 400 mil millones de dólares. Pero si suficientes compañías se comprometieran a un enfoque de código abierto, esto podría crear una reserva compartida de conocimiento que difícilmente soportarían Intel y ARM”, menciona el reporte.

En la historia moderna de las arquitecturas de microprocesamiento la compañía hegemónica es Intel, propietaria de la tecnología x86 que se compone de conjuntos de instrucciones que han perdurado desde los primeros chips de la industria, y que a lo largo de los años han evolucionado solo con la anuencia de Intel, concediendo licenciamiento a otras empresas fabricantes como Advanced Micro Devices (AMD) su principal competidor en el segmento de chips de computadoras.

El otro conjunto de instrucciones a nivel de hardware es ARM, (actualmente propiedad de la firma japonesa SoftBank) que ha licenciado múltiples bloques de desarrollo para crear los microprocesadores que ahora observamos en la mayoría de los celulares inteligentes y otros dispositivos electrónicos portátiles.

“Esto ha hecho que el resto de la industria dependa de la innovación de sólo dos empresas. Eso no fue un problema durante décadas porque la mayoría de los procesadores eran componentes de uso general que se volvían más rápidos y eficientes cada año gracias a los avances en la producción”, sostiene el informe. “Sin embargo, esos axiomas de la industria se están deshaciendo. La constante marcha de la miniaturización de los chips ha chocado con las leyes de la física, mientras que la inteligencia artificial y el aluvión de datos de Internet y los teléfonos inteligentes requieren nuevas formas para procesar la información. Un nuevo conjunto de instrucciones ayudará a crear mejores chips para potenciar los vehículos autónomos, el reconocimiento de voz y otras tareas de la IA, según han coincidido los partidarios del RISC-V”.

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