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Robots contralarán población de insectos infectándolos con bacterias

En este proyecto participa la compañía Verily, un brazo investigador de Alphabet para el sector de Ciencias de la Vida, y el objetivo es poner fin a la sobrepoblación de mosquitos portadores de enfermedades como Dengue y Zika.

(ElectronicosOnline.com Magazine / Oswaldo Barajas)

Una nueva partida de robots exterminadores de insectos está siendo diseñada por ingenieros e investigadores de la compañía Verily, subsidiaria del grupo Alphabet, con la cual intentan controlar la sobrepoblación de insectos portadores de enfermedades.


Esta iniciativa está siendo ejecutada a través del proyecto Debug, una comunidad de ingenieros y científicos de diversas ramas que han aportado sus conocimientos para lograr que esta tecnología genere los resultados deseados.

De acuerdo al sitio Web de Verily, el primer robot que ha sido desarrollado es capaz de incubar un millón de mosquitos a la semana con características especiales, generando un ecosistema artificial donde puedan alcanzar la madurez reproductiva de forma satisfactoria y posteriormente ser soltados para que dispersen su material genético.

A mediados del 2017, el equipo realizó una prueba masiva liberando los primeros lotes de 20 millones de mosquitos machos en el Condado de Fresno, California (EEUU), los cuales fueron infectados con una bacteria para esterilizarlos evitando de esta forma que no se reprodujeran durante su apareamiento con las hembras.

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En la imagen inferior aparece el robot en la fábrica de Verily al sur de San Francisco, California..


El robot puede clasificar a los insectos por sexo y determinar el modo en que serán inoculados con la bacteria Wolbachia, un organismo que infecta a los artrópodos, incluso una gran proporción de todos los insectos. Además, la Wolbachia puede infectar una variedad de especies de isópodos, arañas, y muchas especies de nematodos del grupo de las filarias. La eliminación de Wolbachia de los nematodos del filariasis generalmente los mata o los hace estériles, y es este mismo efecto el que es aplicado por el robot.

El objetivo general de este proyecto que combina la biotecnología y la robótica, es dar paso a una serie de autómatas dedicados a controlar la diseminación de enfermedades mortales como el Zika o el Dengue.

Los mosquitos son inoculados con la bacteria Wolbachia, encargada de esterilizar a los insectos machos.



Posteriormente son seleccionados por sexo y liberados a la naturaleza para que se apareen y depositen la carga genética modificada con las características de los machos incubados por el robot.


Actualmente los ingenieros de Verily implementan algoritmos de software y sistemas personalizados para incrementar la capacidad de crianza de la máquina. Los mosquitos forman parte del plan de la empresa para combatir otras enfermedades que del mismo modo se transfieren a humanos con el piquete de estos insectos voladores.

“Estamos combinando la experiencia científica y tecnológica de Verily con la ayuda de socios internacionales para criar y liberar mosquitos machos estériles que no muerden ni se reproducen, con el objetivo de detener la propagación de mosquitos que transmiten enfermedades. Este enfoque se llama técnica de insectos estériles (TIE), y nuestro método elegido utiliza mosquitos que tienen una bacteria natural llamada Wolbachia que hace que los machos liberados no puedan tener descendencia viable con mosquitos hembra salvajes”, explicaron representantes de Varily en su sitio Web. “Nuestro equipo está desarrollando nuevas tecnologías que combinan sensores, algoritmos e ingeniería novedosa para obtener millones de estos mosquitos estériles y clasificarlos de forma rápida y precisa para su liberación en la naturaleza. También estamos creando software y herramientas de monitoreo para determinar mejor cuáles áreas deben tratarse o volverse a tratar”, agregó.


La primera liberación de los primeros 20 millones de mosquitos fue realizada en julio de 2017 en el Condado de Fresno, California.


Cuando los machos tratados se aparean con las hembras silvestres, los huevos no son capaces de desarrollarse adecuadamente y no eclosionan. La idea es que los machos estériles ayuden a erradicar la población local de mosquitos. Los ejemplares masculinos no pican a los humanos, por lo que no les transmiten enfermedades, así que Verily y sus socios intentan liberar sólo machos. La empresa ha creado un proceso automatizado de clasificación en función del sexo para reducir el riesgo de que las hembras filtren en la mezcla.

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