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RISC-V democratiza arquitectura de chips y pone en aprietos a fabricantes

Grandes organizaciones como ARM o Intel, han manifestado su preocupación tras la liberación del ecosistema RISC-V, cuya comunidad va creciendo a ritmos inestimables.

ElectronicosOnline.com Magazine / Oswaldo Barajas

La liberación del Conjunto de Instrucciones de Arquitectura (ISA, por sus siglas en inglés) RISC-V de la Fundación RISC, ha puesto en aprietos a los principales licenciadores de tecnologías para la manufactura de chips como ARM e Intel, debido a que cada vez más fabricantes miran con interés la propuesta de este entorno de código abierto para crear arquitecturas de microprocesamiento de forma más económica.

 

De acuerdo al portal de la Fundación RISC-V, esta iniciativa se define como un marco de trabajo gratuito y de código abierto basado en un ISA con el que se logra estandarizar el diseño de chips de forma colaborativa.

Desde su fundación en 2015, esta organización se ha convertido en todo un dolor de cabeza para los principales fabricantes de procesadores como Cortex, de la firma británica ARM; y x86 de la compañía norteamericana Intel.

Actualmente, la comunidad de compañías simpatizantes con esta propuesta está conformada por aproximadamente 100 miembros de la industria de los semiconductores, incluyendo marcas como Nvidia, Marvell, NXP Semiconductor, Qualcomm, Google, Samsung, CEVA, Globalfoundries, Huawei, IBM, IAR Systems, Hitachi, Lattice Semiconductor, Mentor Graphics, Oculus, Seagate, Siemens, Tesla y VeriSilicon, por mencionar algunos.

En el caso de Qualcomm, ha sido uno de los principales clientes de ARM, y ahora mismo ha decidido mantener un brazo de colaboración a esta comunidad en busca de una tecnología más económica y de fuente abierta, por lo que a esta misión también se han embarcado importantes instituciones académicas que intentan ser parte de la siguiente gran innovación industrial.

Estas son las principales características de RISC y CISC.

   

La Fundación RISC-V tiene como misión promover el concepto de RISC (Computadoras con Conjunto Reducido de Instrucciones) la cual, a diferencia de su antagónico el CISC (Computadoras con un Conjunto Complejo de Instrucciones) pretende resolver precisamente la complejidad intrínseca a las tecnologías de manufactura, y lo hará mediante el ecosistema opensource.

Cabe mencionar, que durante los últimos 10 años diversos analistas han coincidido que la vorágine creada por el software ha superado en mucho a otros segmentos que parecen estar detenidos debido a sus limitaciones como es el propio hardware, a razón del uso del Silicio, elemento primordial de la electrónica moderna que se rige por la llamada Ley de Moore, y la cual también parece estar llegando a su final.

Aunque a la fecha se han revelado múltiples opciones alternas al Silicio como es el Grafeno y los Nanotubos de Carbono, los prototipos hechos con estos materiales demuestran una gran brecha de dominio y también una inestabilidad que por ahora mantienen obstaculizados los avances en las diferentes líneas de trabajo científicas.

Por otro lado, el software ha avanzado de tal forma que su flexibilidad ha generado múltiples corrientes de lenguajes, estructuras, abstracciones, frameworks, y principalmente ha dado espacio para los sistemas de código abierto que resultan gratuitos, y por consiguiente, fortaleza en la industria debido a su alta demanda.

En este mismo aspecto busca decantarse la Fundación RISC-V pero para el diseño y manufactura de microprocesadores, con el fin de replicar el éxito que actualmente tiene el segmento del software.

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Una tecnología joven que promete convertirse en la siguiente gran tendencia industrial

Gestada en la matriz académica de la Universidad de California en Berkeley, la iniciativa RISC-V, ha generado múltiples controversias en el seno del Silicon Valley, pero no porque su propuesta sea mala o imposible, más bien, porque en sus pocos años ha atraído la atención de importantes fabricantes de circuitos integrados que han sido clientes fieles a los grandes licenciadores como ARM e Intel.

Diagrama de bloques de la tecnología RISC-V.

   

Poco a poco estos propietarios de arquitecturas han ido enflaqueciendo su portafolio de clientes debido a que estos pretenden independizarse desarrollando sus propias tecnologías para reducir costos, sin embargo, con todo y sus multimillonarias inversiones, el tiempo pasa y esto no ha sido del todo efectivo como ha sucedido con Apple, Qualcomm y Samsung.

Por lo tanto, el solo atributo opensource del RISC-V es la tarjeta de presentación que ha conseguido robustecer su gremio de seguidores, y es que cualquier interesado puede descargar la paquetería de desarrollo o también conocido como Framework y comenzar a trabajar en sus propios diseños de chips con una arquitectura base, por la cual no tienen que estar pagando costosas comisiones por concepto de licenciamiento.

Por ejemplo, si un fabricante desea utilizar alguna arquitectura de microprocesamiento de ARM bajo su popular entorno Cortex, entonces debe preparar un cheque con varios ceros a la derecha endosado a la subsidiaria desarrolladora de ARM, Arm Holding, quien se encargará de recibir y dar seguimiento al requerimiento.

Por otro lado, si el fabricante está interesado en conseguir la tecnología x86 de Intel, entonces no tendrá éxito porque Intel mantiene un contrato de exclusividad de licenciamiento a su principal competidor del mercado, AMD.

Entonces las opciones no son muchas, y los fabricantes están prácticamente limitados a hacer milagros con su presupuesto, o bien, estar orgullosos de una gran opulencia e invertir estratosféricas cantidades de dinero para patrocinar sus propias arquitecturas.

De esta forma, RISC-V promete cambiar la forma en que la industria de los semiconductores trabajará en los próximos años, y por qué no, continuar siendo la piedrita en el calzado de las grandes compañías que ahora mismo están preocupadas por la popularidad de esta comunidad.

El siguiente gran congreso de RISC-V se llevará a cabo del 3 al 6 de diciembre de este año en el Centro de Convenciones de Santa Clara, California, atenderán diversos ejes relacionados con esta tecnología de democratización de arquitecturas de microprocesamiento, incluyendo herramientas de diseño, validación, programación, entornos, y procesos de manufactura, así como conferencias, mesas de discusión y talleres técnicos.

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